Balkan-Bikepacking : en gravelbike de Zagreb à Tirana

Faire du vélo ensemble, prendre un peu de soleil et vivre quelques aventures - c'était le souhait de vacances des deux collègues et amis VAUDE Felix Storch et Robert Klauer. À la recherche d'une destination pour une randonnée de trois semaines en gravel bike, leur choix s'est finalement porté sur les Balkans.

Felix, Robert et leurs vélos. Image : Robert Klauer

VAUDE : Vous êtes partis de Zagreb en Croatie, avez traversé la Bosnie-Herzégovine et le Monténégro pour arriver en Albanie. Comment avez-vous pris la décision de suivre cet itinéraire ?

Felix : Pour nous, le vélo est le moyen de transport optimal pour voyager. On va partout, on peut s'arrêter partout et on entre rapidement en contact avec les gens. Robert et moi avons souvent fait de petits voyages à vélo ensemble, mais la plupart du temps, ils ne duraient que cinq jours environ. Nous avons beaucoup voyagé dans les Alpes, mais maintenant nous voulions aller dans un environnement que nous ne connaissions pas bien et qui nous permettrait de vivre de nouvelles aventures.

Des montagnes, des forêts, des routes de terre. C'est ainsi que l'on s'imagine un paradis du gravel. Image : Felix Storch

Robert : Nous avions trois semaines devant nous et notre destination de rêve devait être facilement accessible en train - prendre l'avion n'était pas une option pour nous. Nous avons brièvement pensé à la Scandinavie, mais nous avons eu peur qu'il y fasse trop froid en septembre. Et comme nous voulions avoir un peu chaud, nous nous sommes tournés vers les Balkans, plus précisément les Balkans occidentaux et cet itinéraire. Au départ, nous avions également prévu de nous rendre à Sarajevo et dans le parc national de Durmitor, mais nous avons dû y renoncer en cours de route pour des raisons de temps et de météo. Nous avons préféré pédaler en direction de la côte, où il faisait directement presque dix degrés de plus.

Les Balkans sont également accessibles en train pour le rangement des vélos, ce qui est très écologique. Photo : Robert Klauer

VAUDE : Comment vous êtes-vous préparés pour votre voyage à vélo ?

Robert : En principe, nous sommes assez routiniers en ce qui concerne le rangement des vélos. Nous nous sommes procuré un deuxième réchaud et avons demandé des conseils et des cartes à des collègues*.

Felix : C'est vrai, ce n'était pas très compliqué, car nous ne partons pas de zéro. Nous avons juste dû nous préparer à ce que cette randonnée soit plus longue que les autres. Nous avons voté pour savoir qui emporterait quoi et nous avons réfléchi aux vêtements dont nous aurions besoin. Nous avons également acheté des sacs de couchage chauds, car il fait déjà assez froid la nuit.

Froid, rocailleux, brouillard - et magnifique. Image : Felix Storch

VAUDE : Si vous regardez maintenant en arrière, qu'est-ce qui était superflu et aurait pu rester à la maison ?

Felix : J'avais mes jumelles avec moi. C'est plutôt cool, mais je ne les ai malheureusement pas utilisées cette fois-ci. J'avais aussi une corde à linge et des pinces à linge. C'est tout à fait superflu (rires).

Robert : Pour moi, c'était le deuxième pantalon de vélo et le deuxième maillot. En outre, cela aurait pu être une veste de moins.

Hike & Bike sur la décharge. Juste une petite baisse de moral. Image : Felix Storch

VAUDE : Comment était-ce, en Croatie, d'être enfin sur les vélos ?

Robert : Nous avions une auberge dans le centre de Zagreb, et c'était une sensation géniale de rouler hors du centre-ville, loin de la civilisation, dans la nature. Le soleil brillait, l'itinéraire suivait un chemin de terre le long de la Save. C'était vraiment magnifique !

Felix : Le passage de la civilisation à la nature sauvage le premier jour s'est vraiment fait rapidement. Les premiers kilomètres hors de Zagreb se sont déroulés à travers des décharges illégales peu esthétiques, mais après quelques heures seulement, nous nous sommes retrouvés dans une nature magnifique.

Home, sweet home. Photo : Robert Klauer

VAUDE : Comment et où avez-vous passé la nuit ?

Felix : Nous avions emporté la tente ultralégère Chapel SUL XT, une tente à simple pitch qui se monte rapidement avec un peu de pratique. Cela nous a permis d'être indépendants quant au choix de l'endroit où nous allions dormir et d'être vraiment confortables, car la tente offre beaucoup de place. Au bout de deux jours, nous étions des pros du montage et l'avions montée en cinq minutes.

Robert : La première nuit a été l'une des plus excitantes. Nous avions trouvé un spot relativement sauvage et magnifique, près de la Save et loin du village le plus proche. Nous avons cuisiné, mangé et sommes restés assis dans l'obscurité, tout animés, en profitant du ciel étoilé. Soudain, des chiens se sont mis à aboyer et nous avons entendu de grands cris et des hurlements. Des loups ? Nous nous sommes alors très vite réfugiés dans la tente. Lorsque je suis ressorti plus tard, un homme se tenait à proximité avec un fusil. "Je suis chasseur, pas de problème !", a-t-il crié. Je lui ai demandé ce qu'il en était des loups, et il nous a dit qu'il s'agissait de chacals - "pas de problème ! Nous les avons googlés, et ce sont plutôt des chiens sauvages de petite taille, et en sachant cela, nous avons pu tout de même bien dormir après l'excitation.

Nature et culture se côtoient dans les Balkans ; photo : Felix Storch

Felix : Il y avait aussi des chiens "normaux" en liberté. Il n'y a pas eu d'expérience vraiment effrayante, mais ils se sont approchés de nos vélos et nous ont suivis sur quelques mètres. Ils ne nous ont pas attrapés, mais ce n'était pas si génial que ça.

"La Bosnie-Herzégovine est incroyablement verte" Photo : Felix Storch

VAUDE : Après Zagreb, vers quelle grande ville vous êtes-vous dirigés ? Et comment s'est poursuivi le voyage ?

Felix : Notre prochaine grande destination était Banja Luka en Bosnie-Herzégovine. Nous avons pédalé deux jours à travers la Croatie, le long de la Save jusqu'à la frontière bosniaque. De plus en plus sauvage, beaucoup plus de nature, des paysages magnifiques. Nous avons tous les deux adoré la Bosnie-Herzégovine. C'est vallonné, avec beaucoup de forêts, beaucoup de rivières et de lacs, et c'est incroyablement vert.

Bienvenue au paradis du gravel. Photo : Robert Klauer

Robert : Partout où nous sommes allés, on nous a tout de suite abordés. Généralement devant les mini-supermarchés où nous avons fait le plein de provisions, on nous a toujours demandé directement d'où nous venions, où nous voulions aller et comment nous nous sentions. Devant l'une de ces supérettes, nous avons rencontré un homme, Goran, qui nous a emmenés dans son jardin et nous a montré ses vignes et ses pommiers. Il nous en a ensuite généreusement fourni et les fruits étaient vraiment délicieux. L'hospitalité que nous avons rencontrée partout nous a vraiment impressionnés. Beaucoup de personnes âgées parlaient un peu l'allemand, car elles avaient vécu en Allemagne pour travailler et/ou pendant la guerre de Bosnie. Mais une fois, Felix a aussi parlé parfaitement le bosniaque.

Felix (rit) : Oui, j'ai tapé quelque chose sur Google Translator et je n'ai pas vérifié qu'on pouvait simplement faire jouer la traduction. Je l'ai donc lue moi-même et je n'ai probablement pas eu d'accent, car tout le monde me regardait avec étonnement et comprenait vraiment bien, c'était assez drôle.

Des hommes barbus avec des vélos bien remplis attirent l'attention. Image : Robert Klauer

VAUDE : Vous venez d'évoquer le réapprovisionnement des supermarchés. Comment avez-vous organisé l'aspect culinaire de votre tour ?

Felix : Nous sommes tous les deux végétariens ou végétaliens et nous savions déjà que ce ne serait pas si facile dans nos pays de destination, surtout dans les zones rurales. Nous avons décidé de manger des cevapcici de temps en temps, car nous ne voulions pas cuisiner nous-mêmes tous les jours et nous sommes allés boire du vin ou de la bière le soir.

Robert : Mais il y avait aussi ces boulettes de pâte, les burek, farcies de fromage, d'épinards ou de tomates. C'est très bon ! C'était notre nourriture végétarienne principale, mais à la fin, nous en avions un peu trop, parce que nous en prenions vraiment tout le temps. Sinon, nous avions emporté du porridge et des pâtes, que nous avons agrémentés de fruits et de légumes frais.

Felix : Et à peu près à partir de Mostar, dans le sud de la Bosnie-Herzégovine, on voit des grenadiers et des arbres partout. J'ai goûté celles qui sont sauvages sur les arbustes, elles étaient terriblement acides, mais les gros fruits et aussi le jus ont un goût vraiment fantastique.

Des fruits régionaux pour reprendre des forces - un régal ! Photo : Felix Storch

VAUDE : Quels ont été les points forts de votre randonnée à vélo ?

Felix : Il y a eu tellement de moments forts. La Bosnie-Herzégovine m'a tout simplement plu de manière incroyable, en particulier le canyon entre Banja Luka et Jajce. Sur les côtés, des parois rocheuses abruptes s'élèvent vers le ciel, encadrées par des collines boisées, et au milieu, la rivière Vrbas serpente. Nous avons pu traverser ce canyon en roulant sur une route peu fréquentée pendant environ 60 kilomètres. Un rêve !

Robert : L'un de mes points forts a été le lac de Skutari, le lac frontalier entre le Monténégro et l'Albanie. Une partie de l'Euro-Velo 8 (route de la Méditerranée) y passe également. Il y avait toujours des montées et des descentes et nous avons dû faire 1500 mètres de dénivelé dans la journée. Le chemin serpentait le long de la rive verte et vallonnée et, de temps en temps, nous avions l'impression de contempler la mer plutôt qu'un lac.

Des vues impressionnantes s'ouvrent régulièrement sur l'Adriatique. Photo : Felix Storch

VAUDE : Qu'est-ce que tu as ressenti en arrivant à Tirana après avoir traversé tant de paysages et d'espaces ?

Felix : En Albanie, on a tout de suite remarqué que le vélo jouait un rôle plus important. La ville était animée, colorée et estudiantine, et la circulation dans les rues principales nous a semblé plutôt décontractée. Les vélos faisaient partie du paysage urbain et, contrairement aux autres pays que nous avons traversés, il y avait même des pistes cyclables séparées par des constructions. Sur le plan culturel également, Tirana nous a fait une impression très intéressante - le Tirana International Film Festival, par exemple, venait d'avoir lieu. J'aurais aimé rester un peu plus longtemps et continuer à explorer la ville.

VAUDE : Aviez-vous un programme précis ?

Felix : Nous avons fait des pauses après deux ou trois jours, nous n'avons pas roulé en continu. La Bosnie-Herzégovine nous a tellement plu que nous avons pris le temps de découvrir le pays. Nous avons par exemple assisté à un festival d'escalade près de Banja Luka, passé deux jours dans une retraite de yoga et fait le plein de culture à Jajce et Mostar. Nous avons ensuite eu un peu moins de temps au Monténégro et en Albanie, mais nous ne voulions pas nous stresser.

Robert : Non, nous avions simplement réservé le ferry de Durrës à Ancône à l'avance. La seule contrainte était donc d'être à Tirana ou à Durrës ce jour-là. Pour moi, il était important que nous trouvions notre rythme et que nous puissions profiter du moment présent. Ne pas dire "soit l'un soit l'autre", mais "à la fois l'un et l'autre". Par exemple, que l'on soit tantôt voyageur à vélo, tantôt participant à une retraite de yoga. Se déplacer à vélo ouvre de nombreuses possibilités. Chaque jour, nous pouvons décider de ce que nous voulons être et où nous voulons être aujourd'hui. Et être dans l'ici et maintenant, en profiter, c'est ce que nous avons bien réussi à faire.

VAUDE : Merci pour cet entretien !

Le retour se fait par la Méditerranée. Photo : Robert Klauer